’Als je niet weet wat er kan, zie je alleen dingen die niet mogelijk zijn’

Frank Sanders, eigenaar Wheelchair Mafia

Uit frustratie over zijn leven in een rolstoel, een gevolg van zijn stofwisselingsziekte, begon Frank Sanders (48) in 2010 het succesvolle online platform WheelChair Mafia. Zijn doel: rolstoelgebruikers inspireren en informeren over wat er wél mogelijk is als je niet kan lopen.

‘Tot mijn 38e had ik mij afgesloten voor alles wat te maken had met gehandicapt zijn. Gevolg was dat ik daardoor geen idee had wat er mogelijk is als je in een rolstoel zit. Ik had alleen oog voor alles wat ik niet kon en was vaak gefrustreerd. Onder de naam WheelChair Mafia besloot ik die frustraties via sociale media van mij af te schrijven. Locaties die ontoegankelijk waren, kregen er flink van langs. Vrienden vonden dat ik problemen oploste als een maffiabaas, vandaar die naam.’

Foto van een ontoegankelijke locatie, die Frank als humoristisch voorbeeld gebruikt voor de Wheelchair Mafia

‘Je zegt dat het niet kan, maar het kan wél!’

‘Mijn posts met zwarte humor sloegen aan. Bij een foto van een overduidelijk ontoegankelijk pad langs een berg dat volgens het verkeersbord dat er hangt wél is goedgekeurd voor rolstoelgebruikers, schreef ik bijvoorbeeld: ‘In de reisgids stond duidelijk vermeld dat het uitzichtpunt toegankelijk was voor rolstoelgebruikers’. Het aantal volgers groeide rap. De Facebookgroepen met ervaringsdeskundigen waren een belangrijke inspiratiebron. Regelmatig kreeg ik reacties als ‘jij zegt dat dit niet kan, maar het kan wel!’ Ik sportte bijvoorbeeld niet, want wat kon ik nou?! De Nederlands kampioen handbiken stuurde mij een bericht en zo leerde ik die sport kennen. Ik bleek het super leuk te vinden én de wereld hield niet meer op bij de grens van mijn woonplaats. Mijn onwetendheid nam af en ik zag steeds beter wat er wél mogelijk was. Geleidelijk aan accepteerde ik mijn beperking.’

 

Rolstoelsupporters op reis

Op een dag stelden mijn vrienden voor om met acht Landrovers door Engeland te trekken. Dat ik niet alleen mijzelf, maar ook mijn omgeving beperkingen oplegde door alleen te kijken naar onmogelijkheden, werd toen duidelijk. ‘Ik ga niet!’ was mijn eerste reactie. Wat als de locaties onderweg niet toegankelijk waren? Mijn vrouw wilde wél mee, maar zou thuis blijven vanwege mij. Dat wilde ik niet! Hoewel ik bang was, besloot ik hulp te vragen en uit te leggen wat ik nodig had. Toen alle Landrovers klaar stonden om de boot op te rijden, zag ik dat op elke wagen een sticker was geplakt: met ‘rolstoelsupporter’. Dat was voor mij de bevestiging dat ik er niet alleen voor stond. De reis was geweldig en daarna dacht ik één ding: kom maar op wereld! Ik wil weten wat er nog meer mogelijk is. ’

 

‘Het inzicht dat ik niet alleen mijzelf meer beperkingen oplegde dan nodig, maar ook mijn omgeving, was een keerpunt in mijn acceptatieproces.’

 

Passie voor mogelijkheden

‘Alle reacties die ik via WheelChair Mafia kreeg, hebben mij geholpen met een positieve blik naar de wereld te kijken. Dat wil ik ook andere rolstoelgebruikers laten zien met Wheelchair Mafia: vergeet je beperkingen en kijk naar wat wél mogelijk is! Van producten die bestaan waardoor je makkelijker de deur uitkomt tot filmpjes waarin mensen hun passies laten zien; mondschilderen, rolstoeldansen, skydiven of crossfitten in een rolstoel. Tegelijkertijd wil ik de valide wereld met grappige posts, zoals een trappetje voor de deur van een invalidentoilet, een stukje bewuster maken en zo laten zien hoe het anders kan.’

Wil jij net als Frank je eigen bedrijf starten?

Lees wat daarbij komt kijken op de website van UWV.